20 abr. 2016

Cómo se calcula el tamaño de las estrellas

Así como las estrellas pueden diferenciarse mucho en su brillo y temperatura de superficie, igualmente difieren mucho en su tamaño. Aunque datos sobre sus diámetros son, sin embargo, muy complicados de conseguir. La gran mayoría de las estrellas se muestran en los telescopios como simples puntos de luz. Salvando algunas excepciones como Betelgeuse, incluso con los mayores telescopios terrestres es imposible diferenciar un disco. Sus diámetros sólo pueden determinarse bajo condiciones especiales.
Unos de los métodos útiles para medir tamaños estelares es mediante el examen del comportamiento de estrellas binarias. Las estrellas dobles o binarias están formadas de dos estrellas que orbitan la una y la otra en torno a su centro de masas. Las dos estrellas se denominan componentes de la binaria, y la trayectoria que siguen se denomina su órbita (casi siempre elíptica). De todas las orientaciones posibles de las órbitas de estrellas dobles, interesa la que en particular se orienta de lado hacia la Tierra, de modo que sus dos componentes se ven mientras orbitan pasando alternativamente una delante de la otra. Entonces, para un observador terrestre estas estrellas se eclipsan alternativamente mientras orbitan. Este tipo de estrellas dobles se denomina binaria eclipsante. El tiempo que duran los eclipses estarán relacionados con los tamaños de las estrellas y con la velocidad orbital relativa de las mismas.

Estrellas binarias eclipsantes útiles para calcular diámetros estelares.
Ver video adjunto más abajo
Las estrellas que componen la binaria están demasiado juntas la una de la otra como para ser resueltas por un telescopio, en la gran mayoría de los casos se muestran como un solo punto de luz. Pero si se analiza el espectro de estas estrellas dobles, se verán líneas negras de absorción producidas por los dos componentes de la binaria.



21 nov. 2015

¿Puede el planeta Júpiter convertirse en una estrella?

¿El planeta Júpiter podría llegar a convertirse en una estrella? Vale aclarar, ¿podría Júpiter comenzar a brillar como un segundo Sol? ¿Se podrían dar reacciones termonucleares en su núcleo para así hacer que Júpiter se estabilice como estrella? 
Estas preguntas y otras similares surgen a partir de videos y escritos que estarían indicando que ciertas anomalías detectadas en el mencionado planeta gigante gaseoso, principalmente en lo referente a su campo electromagnético o a la desaparición de algunas de sus tradicionales bandas, estarían indicando una inminente transformación. Una transformación que llevaría a Júpiter a rivalizar con el Sol en brillo y temperatura. 
Para empezar, debemos mencionar qué necesita Júpiter para ser una estrella. Es decir, qué requisitos ha de reunir si "quiere" desencadenar en su interior las reacciones de fusión nuclear características de todas las estrellas.


La composición química de Júpiter es similar a la de muchas estrellas

A partir de datos recogidos a lo largo de la historia astronómica sabemos que la composición química de Júpiter es muy similar a la de cualquier estrella enana o subenana. Tiene un 81 % de hidrógeno, un 17 % de helio y el 2% restante es casi en su totalidad vapor de agua y metano. De manera que desde este punto de vista Júpiter reúne las características químicas para ser una estrella. Se supone que Júpiter posee un núcleo rocoso, quizás del tamaño de la Tierra, pero todavía esto no se confirma y a priori no influiría en la supuesta conversión de Júpiter en estrella de no mediar un inconveniente determinante en lo referente a su masa.

8 nov. 2015

Resuelto el misterioso caso de la lluvia roja de Kerala

En el mes de julio de 2001, en Kerala, al oeste de la India ocurrió un fenómeno inusual. Ocurrió en la época del monzón, donde fuertes vientos recorren el sur de Asia trayendo lluvias torrenciales. Concretamente, el día 25 de julio de ese año 2001 se sucedió un hecho extraordinario, pues empiezó a caer agua roja desde el cielo. Una lluvia completamente teñida de rojo. Según los testigos, la lluvia era de color rojo sangre, el agua que se derramaba desde los tejados también se veía de color rojo sangre. La extrañeza del hecho alarmó a todos y apareció de inmediato en la prensa local. Según las crónicas de los locales, las vestimentas quedaban con manchas rojizas. Incluso hubo informes que decían que en algunos sitios los árboles perdían las hojas luego de ser mojadas con esta lluvia carmesí.


¿Qué era esta lluvia roja?, la cual era tan intensa que teñía la ropa y hasta quizás podría tratarse de una sustancia tóxica, venenosa. El fenómeno puso en marcha de inmediato a toda la comunidad científica internacional. El doctor Santhosh Kumar se dirigió a Changanassery, la región de Kerala donde cayó esa lluvia teñida de rojo. Él dijo que cuando se enteró de lo que había pasado en su ciudad natal se preocupó dado que no sabía el grado de peligrosidad que encerraba ese fenómeno meteorológico. Esa misma mañana el doctor Kumar tomó muestras de lluvia roja y descubrió más cosas al respecto. Algunas personas narraron al doctor Kumar que habían escuchado truenos como nunca antes en sus vidas.



En un principio los científicos especularon que el tinte rojo del agua de lluvia podía deberse a fuertes vientos que habían arrastrado polvo rojo desde los desiertos de Arabia y lo habían depositado en Kerala en forma de lluvias. Otros científicos pertenecientes al departamento meteorológico de India especularon que la corriente en chorro del ecuador podría haber arrastrado cenizas de un volcán situado a aproximadamente 4800 kilómetros situado en las Filipinas.

6 nov. 2015

El viento solar barrió la atmósfera del planeta Marte primitivo

En una rueda de prensa la NASA informó acerca de cuatro trabajos realizados por científicos en lo referente a la pérdida de la atmósfera del planeta rojo. Porque claro, el yermo e inhóspito planeta Marte que vemos hoy fue en un pasado remoto un planeta muy distinto, pues poseía enormes masas de agua líquida en su superficie. La pregunta acerca de dónde fue a parar todo ese líquido es inevitable. De manera que también cabe preguntarse ¿qué provocó un cambio tan extremo en las condiciones de Marte?
Los científicos afirman desde hace varios años a partir de datos recogidos por diferentes misiones al planeta vecino que las evidencias geológicas y geoquímicas apuntan a que hubo un gran cambio climático en Marte que modificó al extremo su fisonomía. Hoy, la superficie de Marte está a una temperatura inferior a -60ºC de promedio, aunque en las regiones polares puede alcanzar en invierno los -125ºC. A esa temperatura es imposible que el agua fluya de forma estable en estado líquido por su superficie, incluso con el descenso crioscópico que aportan grandes cantidades de sales disueltas, como se afirmó en el último estudio de la NASA a raíz del hallazgo de agua líquida fluyendo por la superficie durante determinadas épocas del verano marciano. Por el contrario, el planeta Marte era mucho más cálido y húmedo en la antigüedad que el Marte frío y desértico de hoy.
Los científicos afirman desde hace varios años a partir de datos recogidos por diferentes misiones al planeta vecino que las evidencias geológicas y geoquímicas apuntan a que hubo un gran cambio climático en Marte que modificó al extremo su fisonomía. Hoy, la superficie de Marte está a una temperatura inferior a -60ºC de promedio, aunque en las regiones polares puede alcanzar en invierno los -125ºC. A esa temperatura es imposible que el agua fluya de forma estable en estado líquido por su superficie, incluso con el descenso crioscópico que aportan grandes cantidades de sales disueltas, como se afirmó en el último estudio de la NASA a raíz del hallazgo de agua líquida fluyendo por la superficie durante determinadas épocas del verano marciano. Por el contrario, el planeta Marte era mucho más cálido y húmedo en la antigüedad que el Marte frío y desértico de hoy.

Marte con agua líquida y atmósfera densa. Recreación en Blender por el autor
La sonda MAVEN de la NASA está tratando de recoger datos que expliquen ese gran cambio climático acaecido en Marte, y lo hace desde septiembre de 2014. Aunque ahora los científicos tienen, gracias al análisis de los datos sobre la atmósfera de Marte enviados por dicha sonda, los primeros indicios de qué fue lo que pudo modificar de esa forma al planeta.



Y de esto, la principal conclusión que sacan los científicos es que el viento solar eliminó la atmósfera de Marte dejando expuesta su superficie al espacio y provocando el cambio climático que transformó aquel planeta cálido y cubierto de agua líquida en el desierto frío que se conoce hoy.

4 nov. 2015

¿Estamos lejos de crear una inteligencia artificial similar al humano?

En este artículo se abordará el tema de la Inteligencia Artificial, como se aplica en la actualidad y qué posibilidades de aplicación se vislumbra en el mediano y largo plazo. Y claro, cuando hablamos de inteligencia artificial, rápidamente nos vienen a la mente, androides con inteligencia y fuerza sobrehumana. Seres metálicos, o más aún, con aleaciones de resistencia sin igual, que, cuando logren ser conscientes de sí mismos, es probable que decidan en 1 segundo la destrucción de la humanidad. Ahora bien, ¿será esto así? ¿Llegará ese momento en que las máquinas quieran dominar el mundo? Y como nosotros estaremos en medio, naturalmente nos quieran eliminar.
En principio, en la imagen colectiva parece que así va a suceder. Es que en los últimos años, pareciera acrecentarse la "estandarización" de la ciencia ficción, y en el imaginario general se van formando estereotipos de situaciones, seres y hechos que vendrán en el futuro. Quizás finalmente esto sea el residuo no deseable de la globalización. Es que la nube, internet, el cine, la literatura, tienden a estandarizar todo. De manera que, volviendo al punto de partida, y según esa línea de pensamiento que no necesariamente es la correcta, en principio la primer IA que sea consciente de sí misma y "entienda" a los humanos decidirá finalmente destruirlos.


No son pocos quienes opinan que las IAs entenderán que la humanidad tiene una maldad intrínseca y que no hay otro camino que su aniquilación. Pero a no aventurar conclusiones porque esto que se acaba de mencionar puede contener errores intrínsecos de interpretación.
Parecería que en el inteligente colectivo las inteligencias artificiales en su conjunto actúan como un único ser, que no tienen capacidad de disenso. De manera que esto las aleja de un ser inteligente y las ubica en una entidad de pensamiento único. ¿Es esto probable? ¿Pueden cientos, miles, millones de seres inteligentes pensar de manera idéntica sobre un mismo tema?


            Programa de El Dínamo donde se trata este tema


3 oct. 2015

Cómo es posible oír los sonidos de los planetas y otros cuerpos

Hace un tiempo la NASA publicó archivos donde se puede escuchar el sonido producido por los astros. Por ejemplo, se oye el sonido que emana de Saturno, de Júpiter, de la alta atmósfera terrestre, del Sol y demás. ¿Pero cómo es posible esto si sabemos que las ondas sonoras, al ser mecánicas, necesitan de un medio para propagarse? En el espacio exterior el vacío es casi perfecto, por lo que el sonido no puede propagarse en él.
Lo que se hace, en verdad, es traducir ondas del espectro electromagnético a ondas sonoras. Por ejemplo, se hace una correspondencia de frecuencias de ondas de radio a frecuencias de ondas sonoras. De esa manera se obtiene un sonido a partir de datos de ondas de radio.



Este procedimiento es muy común en ciencia y tecnología. Por ejemplo, el radar trabaja emitiendo y captando microondas, las cuales están muy por debajo del espectro visible. De manera que para obtener una imagen se han de corresponder ambos espectros y de esa forma se podrá ver una imagen a partir de microondas. También, la famosa ecografía nos permite ver el interior de un cuerpo porque se pueden traducir esas ondas de ultrasonido y pasarlas a escalas de grises, formándose así una imagen a partir del sonido.

28 mar. 2015

Por qué los extraterrestres podrían tener rasgos humanoides

Es por demás de común ver las representaciones de supuestos extraterrestres con llamativas formas humanas. Desde el cine, las revistas o el público en general se los representa de manera antropomorfa o humanoide. Pero sería lógico suponer a priori que las formas humanoides serían una de las tantas configuraciones posibles para seres inteligentes o simplemente formas de vida superiores en mundos extraterrestres. Por lo tanto, el razonamiento nos llevaría a suponer que el antropomorfismo en un ser alienígena se debería a una pura y absoluta casualidad, y no a la norma. Pero, entonces, ¿por qué se los representa en la mayoría de los casos como seres humanoides? ¿Es acaso un indicio del antropocentrismo que nos subyace a todos nosotros? ¿O hay algo que tal vez haga que las formas de vida inteligente antropomorfas sean más probables para evolucionar?


Uno de los indicios de que la forma humanoide podría ser la prevaleciente en organismos inteligentes sería la denominada convergencia de caracteres. Esto se da cuando dos estructuras orgánicas similares evolucionan de forma independiente a partir de ancestros distintos y dicha evolución genera organismos muy similares como lo serían los mamíferos voladores, los reptiles voladores, las aves y muchos invertebrados. La convergencia de caracteres o convergencia evolutiva hace que las semejanzas entre especies cuyos antepasados son radicalmente diferentes provengan de la similitud en el nicho ecológico ocupado por las criaturas.


12 mar. 2015

¿Podría ocurrir algún día una invasión alienígena?

Muchos científicos o público en general afirman que tarde o temprano haremos contacto con alguna civilización extraterrestre. El tema es preguntarse, si ellos vienen a visitarnos, con qué fines lo hacen. Porque podría ocurrir que su mundo hubiese colapsado por agotamiento de recursos, por guerras u otras catástrofes. En ese caso se lanzarían al espacio a colonizar otro planeta o a llevarse sus recursos, y de hallar la Tierra en su camino, qué mejor lugar que éste. Y en caso de que vengan con malas intenciones podrían hacer todo lo posible por eliminarnos sin alterar la Tierra y sus valiosos contenidos. De manera que quizás lo primero que harían sería desactivar nuestro armamento nuclear y atacar directamente las bases militares. 
Pero debemos tener en consideración algunos puntos importantes a analizar si pretendemos entender el funcionamiento de una supuesta invasión de seres provenientes del espacio exterior.



¿Por qué nos invadirían?

Para empezar, podría ocurrir la invasión, como se mencionó, por los recursos de nuestro planeta. Es decir, los alienígenas necesitarían de biomasa y de recursos como minerales y agua por motivos diversos. Pero en este punto hay grandes discrepancias dado que los recursos inanimados abundan en el Universo. Aparentemente el agua es muy común, estando presente en grandes cantidades dentro incluso del Sistema Solar en cometas, asteroides y planetas ¿por qué complicarse invadiendo la Tierra si podrían obtener agua del Cinturón de Kuiper, por ejemplo.



Con respecto a la alimentación, si supuestamente son a base de carbono como nosotros y la vida en el Universo es escasa, sería más plausible.