1 feb. 2012

Astrónomos detectan dos sistemas planetarios con estrellas binarias

Los astrónomos que usan la misión Kepler de la NASA han descubierto dos nuevos sistemas planetarios donde los planetas orbitan en torno a dos estrellas. Es decir, sistemas binarios que contienen planetas. Su hallazgo, que eleva el número de planetas conocidos como circumbinarios a tres, muestra que los planetas con dos soles deben ser cosa común, con muchos millones existentes en nuestra galaxia.

"Una vez más, estamos viendo un hecho científico que se pone al día con la ciencia ficción", dijo el coautor Josh Carter, del Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica.

El trabajo fue publicado en línea en la revista Nature y presentado por el autor William de Gales (San Diego State University) en una conferencia de prensa en una reunión de la Sociedad Astronómica Americana.

Los dos nuevos planetas, llamados Kepler-34b y Kepler-35b, son gaseosos y del tamaño de Saturno. Kepler-34b orbita alrededor de sus dos estrellas similares al Sol cada 289 días (en realidad orbita en torno al centro de masas del sistema, que se halla aproximadamente a medio camino entre ambas estrellas). Dichas estrellas se orbitan entre sí cada 28 días. Kepler-35b gira en torno a un par de estrellas más pequeñas (80 y 89 por ciento de la masa del Sol) cada 131 días, y la órbita de las estrellas entre sí es cada 21 días. Ambos sistemas residen en la constelación de Cygnus, el cisne, con Kepler-34 situada 4 mil 900 años luz de la Tierra y Kepler de 35 a una distancia de 5 mil 400 años-luz.

Los planetas Circumbinarios planetas dos soles, no sólo uno, y debido al movimiento orbital de las estrellas, la cantidad de energía que el planeta recibe es muy variable. Este flujo de energía podría producir cambios muy significativos en la climatología de estos mundos.

"Sería como ir en bicicleta a través de las cuatro estaciones, muchas veces por año, con enormes cambios de temperatura", explicó William de Gales. "Los efectos de estos cambios climáticos en la dinámica atmosférica, y en última instancia sobre la evolución de la supuesta vida en los planetas habitables circumbinarios, es un tema fascinante que estamos comenzando a explorar."

El equipo de Kepler anunció el primer planeta circumbinario, Kepler-16b, en septiembre del año pasado. Como Kepler-16b, estos nuevos planetas también son de tránsito (eclipse) a una de sus estrellas, que es como Kepler los vio. Muchas preguntas residen acerca de estos planetas en órbita a sistemas binarios, una de las cuales es saber si en realidad estos sistemas son raros, y hallar estos tres sistemas sólo un golpe de suerte. Aunque con el último descubrimiento de estos dos nuevos mundos, los astrónomos ahora pueden responder a muchas de esas preguntas a medida que comiencen a estudiar esta nueva clase de planetas.

"Una vez se creyó que el ambiente en torno a un par de estrellas sería demasiado caótico para la existencia de un planeta, pero ahora que hemos confirmado tres de tales sistemas. De modo que sabemos que es posible, aunque no sabemos si es probable", dijo William de Gales.

"La búsqueda se centra en más planetas circumbinarios", coincidió Carter, "y esperamos que con el uso de Kepler los hallemos en los próximos años."

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