26 feb. 2014

Científicos de la NASA confirman a 715 nuevos exoplanetas

Científicos de la NASA, basados en los trabajos y observaciones de la misión Kepler, han confirmado a 715 nuevos planetas extrasolares.

La NASA ha confirmado a 715 nuevos planetas extrasolares en órbita a 305 estrellas. Esto revela y confirma casi definitivamente (aunque en la ciencia nunca nada es definitivo) que los sistemas planetarios con múltiples cuerpos orbitando a soles son comunes y además similares a nuestro Sistema Solar. Casi 95 de cada cien de estos planetas exteriores son más pequeños que Neptuno, el cual posee una masa unas diecisiete veces superior a la terrestre, aunque debido a su baja densidad, el volumen es de unas 60 veces superior.
Para verificar esta abundancia de planetas, un equipo de investigación co-dirigido por Jack Lissauer, científico planetario del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California , utilizó una técnica llamada de verificación por la multiplicidad, que se basa en parte en la lógica de la probabilidad.
Es decir, la misión Kepler de la NASA ha detectado hasta junio de 2013, 2740 candidatos a planetas extrasolares. Luego, una serie de cálculos y más observaciones deben confirmarlos. Esta serie de cálculos es diversa y tradicionalmente se hace planeta por planeta. Pero el estudio en cuestión, el llevado a cabo por el equipo de Jack Lissauer, consiste en una logística de probabilidades. 

Representación gráfica de un sistema solar exterior: 
By NASA/G. Bacon (STScI)Hurricane Devon at en.wikipedia 
[Public domain], from Wikimedia Commons
Desde el descubrimiento de los primeros planetas fuera de nuestro sistema solar, hace aproximadamente dos décadas, la verificación ha sido un proceso laborioso que se hacía planeta por planeta. 
Ahora los científicos tienen esta mencionada técnica estadística que se puede aplicar a muchos planetas a la vez. Pero siempre y cuando se encuentren en los sistemas que albergan más de un planeta alrededor de la misma estrella.
Para verificar esta abundancia de planetas, el equipo de investigación analizó las estrellas con más de un planeta potencial, todos los cuales fueron detectados en los dos primeros años de las observaciones de la misión Kepler, desde mayo de 2009 a marzo de 2011.
La técnica de verificación por la multiplicidad se basa en parte en la lógica de la probabilidad. Kepler observó 150 mil estrellas, y ha encontrado en unas pocas miles de ellas candidatos a planetas. Si los candidatos se distribuyeron al azar entre las estrellas de Kepler, sólo un puñado tendría más de un candidato a planeta en una misma estrella. Sin embargo, Kepler observó cientos de estrellas que tienen múltiples planetas candidatos. Entonces, a través de un cuidadoso estudio de esta muestra, se verificaron estos 715 nuevos planetas.
Hace cuatro años, la misión Kepler comenzó una serie de anuncios de descubrimiento de posibles planetas extrasolares. Primero fueron decenas, luego cientos y miles de planetas candidatos. “Pero sólo eran mundos candidatos”, dijo Lissauer. “Ahora hemos desarrollado un proceso para verificar múltiples planetas candidatos “a granel” y entregar planetas al por mayor, y dicho proceso lo hemos utilizado para dar a conocer una verdadera bonanza de nuevos mundos”. Cuatro de estos nuevos mundos poseen un diámetro de 2,5 veces el de la Tierra y se hallan orbitando a sus primarias en la llamada zona habitable. La misma que se define como la distancia óptima a la cual se puede encontrar agua en estado líquido en la superficie del planeta.
De esta manera, este último descubrimiento eleva el número de exoplanetas confirmados a 1700. Cada descubrimiento nos acerca un paso más a la comprensión de cómo se forman los sistemas planetarios en las estrellas de la galaxia y cómo evolucionan y se comportan. Además, si es posible que la vida se desarrolle en ellos o si la zona habitable debe ser ampliada tomando en cuenta el interior de los mundos

El trabajo será publicado el 10 de marzo en la revista The Astrophysical Journal y están disponibles una serie de descargas o kit de escritos y videos al respecto: 

Por Mariano Miguel Lanzi
Fuentes:

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