9 feb. 2014

Descubren la estrella más vieja del Universo

Astrónomos de Australia informaron que hallaron una estrella de 13600 millones de años de edad. Con esto, esta estrella sería la más antigua observada hasta el momento. 
La estrella en cuestión se formó en los comienzos del Universo, sólo un par de cientos de millones de años luego de ocurrido el Big Bang. Los científicos ya habían dado con estrellas antiguas en años anteriores, pero nunca tanto como esta. Por ejemplo, equipos de Europa y Estados Unidos ya habían descubierto estrellas en el año 2007 y 2010 de 13200 millones de años de antigüedad.
Stefan Keller, de la Universidad Nacional de Australia, quien descubrió el astro, dijo que la estrella en cuestión, bautizada como Matusalén, está relativamente cerca de nosotros en términos cósmicos.

Remanente de supernova. Nebulosa del Cangrejo.
Crédito: By NASA and The Hubble Heritage 
Team (STScI/AURA) [Public domain]
La imagen es sólo ilustrativa, no es de la estrella descubierta.
Se encuentra en nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, a una distancia de 6 mil años luz de la Tierra. La estrella aparece catalogada como SMSS J031300.36-670839.3.
Keller mencionó que la señal de que la estrella es tan antigua es la ausencia completa de cualquier nivel detectable de hierro en el espectro de luz que emerge de la misma. El Big Bang dio origen a un universo lleno de hidrógeno, helio y trazas de litio, explicó. Todos los demás elementos que vemos hoy se forjaron en las estrellas, que nacen en nubes de gas y polvo originadas en los estallidos de supernovas anteriores. Este proceso de reciclaje sin fin ha dado una herramienta interesante para los astrofísicos.
De manera que una forma de determinar la edad estelar es mediante el hierro, cuyo contenido en las estrellas es mayor a medida que éstas pertenecen a generaciones posteriores. Así, cuanto menor es el contenido de hierro en el espectro de la luz de una estrella, el más antigua es ella.
"El nivel de hierro del Universo aumenta con el tiempo con las sucesivas generaciones de estrellas que se forman y finalmente mueren", dijo Keller. "Podemos utilizar la abundancia de hierro de una estrella como un 'reloj' que nos dice cuándo se formó la estrella. "
En el caso de la estrella que anunciaron, la cantidad de hierro presente es de menos de una millonésima parte de la que posee el Sol. Además, es aproximadamente 60 veces menor que el contenido de hierro de cualquier otra estrella conocida. Esto indica que la estrella que analizaron Keller y su equipo es la más antigua descubierta hasta el momento.
La estrella Matusalem fue descubierta usando el SkyMapper telescope de la Universidad Nacional de Australia, el cual está llevando a cabo un estudio de cinco años de los cielos del sur.
La estrella progenitora de esta habría sido una con una masa de 60 veces la del Sol, la cual habría explotado “rápidamente” en forma de supernova al agotar sus reservas de combustible nuclear. Recordemos que cuanto más masiva es una estrella, más rápido transita la serie principal y termina sus días como supernova. 
Keller concluyó que barridos anteriores del cielo han revelado otras cuatro estrellas con muy bajo contenido de hierro similares, lo que sugiere que este tipo de supernovas primordiales jugó un papel vital en la creación de estrellas , galaxias y luego, en el Universo temprano.

Traducción y adaptación Por Mariano Miguel Lanzi
Fuente: physorg

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