18 jul. 2014

El telescopio espacial Hubble observa el cúmulo más antiguo vecino de la Vía Láctea

En la imagen se muestra a NGC 121, un cúmulo globular presente en la constelación de Tucana (El Tucán). Los cúmulos globulares son enormes agrupaciones esféricas compuestas por viejas estrellas que orbitan alrededor de los centros de las galaxias como los satélites (por ejemplo de la Vía Láctea o Andrómeda). Nuestra galaxia tiene alrededor de 150 cúmulos globulares.
NGC 121 pertenece a una de nuestras galaxias vecinas, la Pequeña Nube de Magallanes (SMC). Fue descubierto en 1835 por el astrónomo John Herschel Inglés, y en los últimos años se ha estudiado en detalle por los astrónomos que desean aprender más acerca de cómo se forman las estrellas y cómo evolucionan.

Cúmlo globular: Crédito: ESA / Hubble y de la NASA, 
AGRADECIMIENTO: Stefano Campani.
Para ver la imagen completa visitar:
http://www.nasa.gov/content/goddard/oldest-cluster/#.U8ltUZSSz9l
Las estrellas no viven para siempre, se desarrollan de manera diferente en función de su masa original. En muchos de estos grupos, todas las estrellas parecen haberse formado al mismo tiempo, aunque en otros vemos distintas poblaciones de estrellas que son de diferentes edades. Mediante el estudio de antiguas poblaciones estelares en cúmulos globulares, los astrónomos pueden usarlos eficazmente como trazadores para la población estelar de sus galaxias anfitrionas. Con un objeto como NGC 121, que se encuentra cerca de la Vía Láctea, el Hubble puede resolver estrellas individuales y obtener una visión muy detallada de las mismas.
NGC 121 tiene alrededor de 10 mil millones de años de vida, por lo que es la agrupación más antigua de su galaxia; todos los otros cúmulos globulares del SMC son de una antigüedad decerca de 8000 millones años de edad o menos. Sin embargo, el cúmulo NGC 121 es todavía varios miles de millones de años más joven que sus contrapartes en la Vía Láctea y en otras galaxias cercanas como la Gran Nube de Magallanes. La razón de esta diferencia de edad no es del todo clara, pero podría indicar que la formación del cúmulo se retrasó inicialmente por alguna razón en el SMC, o que NGC 121 es el único superviviente de un grupo de más edad de cúmulos de estrellas que por algún otro motivo desaparecieron.

¿Se podría habitar en una estrella de un cúmulo?

Recientemente en un artículo se exploró la idea de cómo se vería el cielo si nuestro Sol formase parte de un cúmulo globular. Las especulaciones acerca de si podríamos vivir en una de esas compactas agrupaciones estelares son muchas.
"¿Podría ser probable la existencia de planetas en cúmulos globulares? Y de ser esto posible, ¿sería factible la vida en ellos? Debido a la gran densidad de estrellas en los cúmulos globulares, según la posición en que se encuentren esos supuestos planetas recibirían mucha radiación de las estrellas vecinas e incluso ocasionalmente el paso de una estrella demasiado cercana generaría una colisión. Cabría suponer que cualquier planeta que se formase en estas estrellas no existiría por demasiado tiempo antes de sufrir las consecuencias de algún paso cercano de alguna estrella del cúmulo. En el video presentado más abajo se muestran algunos cielos terrestres si el Sol se encontrara hipotéticamente en algún cúmulo globular."


Visión del cielo diurno si nuestro Sol formase parte de un cúmulo de estrellas
Un cúmulo globular en nuestra galaxia tiene, como promedio, unas 250 a 300 mil estrellas. Todas ellas agrupadas en un espacio relativamente reducido de unos 100 años luz de diámetro. 

VIDEO referente al tema:



De aquí que la densidad estelar dentro de un cúmulo sea muy alta, tanto como unas 100 masas solares por parsec cúbico (103 a 104). De manera que si el Sol y todos sus planetas estuvieran dentro de un cúmulo globular, cabría encontrar gran cantidad de estrellas en el cielo.

Por BFA
La imagen fue tomada usando la Cámara Avanzada para Inspecciones del Hubble (ACS).
Agencia Espacial Europea

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